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PhotographyBackground knowledge 3589

One Perfect Shot: The story of how I rearranged my flat to get a photo

A snapshot for an article. That’s all I wanted. Hours later, I had rearranged my entire flat and was fiddling about with a camera and light and experimenting with light conditions with no clue of what I was doing. No clue, but an impressive result. I got my perfect shot.

It’s 9 p.m. on a Monday evening. Let me take «a quick snapshot of my beard oil and call it a night» is what I thought. Little did I know that three hours later, I’d be standing in a totally rearranged flat and experimenting with camera settings I’d only ever heard of.

I’m not a photographer, I’m a writer. I’ve taken a few good shots here and there – mainly at press events, in a natural environment and situations that aren’t staged. My knowledge about exposure time, ISO and aperture is rudimentary (to say the least) and my working method is trial and error.

Every now and then, I’m inspired with an ambition. It often begins with thinking, «Wouldn’t it be cool if...». And sometimes it ends in an article like the one on beard oil I wrote on Galaxus.

I have a Sony a7s ii – a highly impressive thing. But then again, what do I know about cameras. In the past, I took most pictures with a Canon EOS 20D, purely because that’s what was lying around in the editorial office of the daily newspaper St. Galler Tagblatt.

  • Alpha a7S II Body (12.40MP, 5FPS, Wi-Fi)
  • Alpha a7S II Body (12.40MP, 5FPS, Wi-Fi)
  • Alpha a7S II Body (12.40MP, 5FPS, Wi-Fi)
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Sony Alpha a7S II Body (12.40MP, 5FPS, Wi-Fi)
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Let’s get to the beard oil.

It’s all about the lens and the perspective

My first try

This was my first try. Rather lousy. The bottles are too small, the wooden table surface looks dull and the photo is lacking emotions. It might be OK for an article, but it wasn’t what I was looking for that time.

This was the moment when I should have realised I was not going to get much sleep that night.

So I started thinking about how to improve the picture. I once learned that anything looks mightier and more impressive from below – and small and meaningless from above. I replaced my usual 24-70 mm lens with a wide-angle lens.

  • FE 24-70mm f/2.8 GM, Full Frame E-Mount
  • FE 24-70mm f/2.8 GM, Full Frame E-Mount
  • FE 24-70mm f/2.8 GM, Full Frame E-Mount
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Sony FE 24-70mm f/2.8 GM, Full Frame E-Mount
Standard zoom lens on a new level
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  • FE 12-24mm f 4.0 G
  • FE 12-24mm f 4.0 G
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Sony FE 12-24mm f 4.0 G

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A wide-angle lens captures more of a scene, makes any objects in the centre more prominent and makes the borders appear skewed. That was what I needed to make my bottle stand out.

After a lot of photoshopping, this was the result.

My second try

At that moment, a friend of mine – a biomedical analyst – texted me to ask what I was up to so late at night. I sent her the photo and her answer was what kept me from going to bed for another few hours.

«It’s a shame only the upper part of the bottle is illuminated,» she wrote.

Well…

Challenge accepted!

Lighting is a mystery to me. I don’t own any lamps, let alone a soft box. Even if I owned a soft box, I don’t know what these things are for or how to use them. Not yet. But this sentence «It’s a shame only the upper part of the bottle is illuminated» really inspired me.

I decided to do a proof of concept. I haven’t a clue if this is common in photography, but I wasn’t going to waste hours without having a rough idea that it could work the way I envisaged.

  • Phone (5.70", 64GB, 12MP, Black)
  • Phone (5.70", 64GB, 12MP, Black)
  • Phone (5.70", 64GB, 12MP, Black)
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Razer Phone (5.70", 64GB, 12MP, Black)
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I took my phone, the Razer phone, switched the flashlight on and placed it behind the bottle.

Yes, it works

That’s when the situation got out of hand

After my proof of concept was a success, I was convinced I was on to something. So I set out to find something small and bright. I didn’t want the lamp to be seen in the background – or even worse: spend hours on Photoshop trying to remove the lamp from the photo.

I assumed this would be difficult to achieve without studio lighting, especially as I wasn’t going to get my hands on any lighting this late on a Monday evening. That was when the situation got out of hand. I looked for a torch, but didn’t find one. I didn’t even know if I had one, I only remember I used to own a small MagLite torch years ago.

A photo I’d taken on a holiday the previous year came to my mind. A friend of mine stood in front of a waterfall in Iceland and I managed to take a shot of her that made all other tourists in the background disappear. As a result, the perspective was so distorted that it looked as if she was standing in front of one of Iceland’s most popular waterfalls all on her own.

Could this be how to tackle this challenge?

If so, I might be able to place my lamp behind the table in a way that makes it disappear behind the bottle. That’s if I get the camera angle right. In the meantime, I’d texted a friend of mine who’s a photographer and told him what I was up to. I also mentioned it was going to be the most improvised setting ever.

«That’s exactly what photography is about. Improvising is key to getting to know how your camera works,» he replied while I was carrying the lamp from my bedroom to the dining room.

Let there be light

I equipped my entire flat with Philips Hue Smart Lights awhile back. It’s been 38 days since I last pressed a light switch.

To take this photograph – by the way, we’ve long crossed the border between snapshot and photograph – I went for the brightest possible setting. The one named «Energize» looked promising. I switched the spotlights on the ceiling and the standard lamp from my bedroom on and started to take photos.

The bottle is illuminated, but the label disappears

Not bad for a start. But there’s one problem: The label is too dark. I need to fix this.

  • Up ISO? No
  • Close aperture? No
  • Up exposure time? Not sure. Might help, but not enough.

I took a break and had a drink. It was 11 p.m. at the time, but I was wide awake. The biomedical analyst and the photographer had both gone to bed, so I was on my own.

Smart Lights to the rescue

My guess was that it had to be something about the light. The camera and lens seemed to be doing a good job; ISO 320 seemed fine, the photographs didn’t look grainy and all details were captured.

What saved me in this situation is that, although I know little about cameras, I know a lot about the lighting system in my flat. I once read about warm and cold light, which gave me the idea to make the light warmer (with slightly more yellow and red) and dim it.

Voilà!

And that’s how my experiment came to a successful end. It was shortly after midnight, the battery in my camera was almost empty and I was exhausted.

All that’s left now is to tell you what the final setup was.

Lighting and arrangement

All I needed in the end were two lamps: The spotlights on the ceiling and the standard lamp from my bedroom with Philips Hue Smart Lights. The camera was sitting on a video tripod.

  • Hue White Ambiance Erweiterung Duo (GU10, 250lm, 5.50W)
  • Hue White Ambiance Erweiterung Duo (GU10, 250lm, 5.50W)
  • Hue White Ambiance Erweiterung Duo (GU10, 250lm, 5.50W)
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Philips Hue White Ambiance Erweiterung Duo (GU10, 250lm, 5.50W)
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  • Hue White & Color Ambiance extension bulb (E27, 806lm, 10W)
  • Hue White & Color Ambiance extension bulb (E27, 806lm, 10W)
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Philips Hue White & Color Ambiance extension bulb (E27, 806lm, 10W)
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  • befree live Video Kit (Aluminium)
  • befree live Video Kit (Aluminium)
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Manfrotto befree live Video Kit (Aluminium)
The Befree Live is based on the proven Befree travel tripod, but offers a newly developed Live Fluid video head - just right for videographers.
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I used the standard lamp as backlight while the ceiling lamp provided light from above. The bottle is closer to the camera than the lamp, covering it up completely.

This used to be my dining room

I used a wide-angle lens to make things close to the lens appear larger and worked with these settings:

  • Mode: M for manual
  • Aperture: F 4.0
  • Light sensitivity: ISO 320
  • Exposure time: 1/8, an eighth of a second
  • Focal length: 24 mm

From all that I’ve learned so far, my advice to you is to keep at it. Try out new things, experiment and don’t let anything get into your way. Not even sleep. I didn’t know what I was doing most of the time, but it was definitely worth it.

What’s your personal «one perfect shot» story? Let me know by commenting below. Who knows, we might inspire others to try out something new.

And that’s the end of my story. Happy photographing!

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Journalist. Author. Hacker. A storyteller searching for boundaries, secrets and taboos – putting the world to paper. Not because I can but because I can’t not.

35 comments

3000 / 3000 characters

User David Lee

Ein gutes Foto braucht halt Zeit, selbst wenn man ungefähr weiss, was man tut. Ungeduld ist einer der Hauptgründe, weshalb viele meiner Bilder echt schlecht sind.

24.01.2018
User richard.bauer

Hallo Dominik
Super dein Artikel. Ich fotografiere mit einer Canon 7dmII meistens in den Ferien und entsprechend Landschaft und Menschen. Aber bei 6 Wochen Ferien und ein paar Wochenenden ist das dann auch nicht viel mehr.
Daher vielen Dank für die Idee, Alltagsartikel in einem anderen Licht darzustellen.
Rico

24.01.2018
User Dominik Bärlocher

Aus eigener Erfahrung kann ich dir sagen, dass sich das total lohnt. Ich habe mir nie wirklich Gedanken über Licht und alles gemacht. Und wollte das auch gar nicht. Das ist so in der Situation passiert.

24.01.2018
User Glenmoran0

Der wichtigste Grundsatz in der Fotografie: Licht ist alles - und vor allem entscheidend über die Aussagekraft eines Bildes. In der Table- oder Foodfotografie gilt dieser Grundsatz sowieso!

24.01.2018
Answer
User phpascal

Interessanter Artikel. Ich frage mich, ob du Lightpainting schon versucht hast? Dabei hat man einen abgedunkelten Raum und stellt die Belichtungszeit auf 30s. Anschliessend leuchtest du z. B. mit einer Taschenlampe das zu fotografierende Objekt punktuell aus. Mit Gegenlicht ergeben sich so noch interessante Effekte. Vor allem, wenn du einen Laserpointer zur Hand hast.

24.01.2018
User Dominik Bärlocher

Habe ich noch nicht, aber da kommen mir Ideen. Der Gedanke, den ich jetzt habe fühlt sich arg nach "Hold my Beer" an. :)

25.01.2018
Answer
User Screwface

Mir ist bewusst, dass ich mir mit diesem Kommi keine Freunde mache, aber bei der ganzen (teils) berechtigten "Lobhudelei" muss ich einfach anmerken, dass die Ausleuchtung in diesem Fall und insbesondere bezogen auf das Equipment nur die halbe Miete ist. Du ballerst mit ner Bazooka auf eine Fliege! ;) Die Lichtqualität ist hier eher mein Hauptkritikpunkt.

26.01.2018
User Screwface

Daher würde ich einfach mal vorschlagen, dieses "Experiment" mal bei schönem Wetter draussen, mit der Sonne als einzige Lichtquelle zu wiederholen. Die harten Schatten kann man nach Bedarf mit weissem, etwas lichtdurchlässigen Papier relativ einfach entschärfen, wobei ich gerade in der Produktfotografie harte Schatten den Weichen vorziehe.

26.01.2018
User Screwface

Kritikpunkt 2 wäre dann die zu geringe Schärfentiefe. Abblenden Junge... immer wieder abblenden! Du kannst einen Stack aus 2 Fotos machen: 1x das Fläschchen mit reichlich Schärfentiefe und dann nochmals den Hintergrund mit schön weichem Unschärfeverlauf und sexy Bokeh. :)

26.01.2018
User Dominik Bärlocher

Was? Wie "keine Freunde"? Ich finde deine Ratschläge gut. Das mit der Sonne geb ich mir mal bei geeignetem Wetter. Wahrscheinlich dann aber mit Flasche Bier. Danke für die Tipps!

26.01.2018
User Anonymous

So ein Produktshot draussen? Trollst du?

26.01.2018
User Screwface

@Anonymus - Es geht mir um die Lichtqualität und die ist bei Sonnenlicht erstklassig und kostet nichts! Meine Produkte fotografiere ich auf einem entsprechenden Aufnahmetisch, mit einer geeigneten Blitzanlage!
@Dominik - Freut mich, dass du meine Kritik und Vorschläge positiv aufgenommen hast. Viel Spass und *prost* :)

26.01.2018
Answer
User Philipp4321

"Anstelle des üblichen 24-70mm-Objektivs, mit dem ich grundsätzlich alles fotografiere und filme, montiere ich ein Weitwinkel-Objektiv." ... Belichtungszeit: 1/8, also eine Achtelsekunde Brennweite: 24mm
Dann hätte das 24-70 ja gereicht :D

26.01.2018
User jt313

Sehr gelungenes Experiment, gratulation! Wobei ich Tränen in den Augen habe, wenn ich den Abschnitt mit "okay gute Schnappschüsse" lese und danach dein Equip mit der a7sII und den G-Master Linsen :D bei deinen gezeigten Ambitionen wurden es aber Tränen der Freude ;-)

24.01.2018
User Dominik Bärlocher

Danke! Ich versuche ja immer, gute Bilder für meine Artikel zu machen. Aber das hier war das erste Mal in einer gefühlten Ewigkeit, dass ich mal mit Licht und Winkel und allem herumexperimentiert habe. Also, bewusst. Sonst fehlt mir auch oft die Zeit, das zu tun. Aber ich freu mich, dass ich Leuten eine Freude machen kann mit meinem wirren Fotografieren. :)

24.01.2018
Answer
User N0obinator

ganz schön Teures equipment, für jemand der eigentlich " keine Ahnung" von Fotografie hat, und es nur für "Schnappschüsse" braucht...

02.02.2018
User hansjxepec

So muss das. Ich habe mal um ein Objektiv zu verkaufen, Bilder davon gemacht. Das artete auch in eine abendfüllende Aktion mit Beleuchtung, Möbelrücken und Ähnlichem aus! Hat sich aber gelohnt. Hab das Teil gut verkauft und bin jetzt noch ein wenig stolz auf die Bilder! :-)

25.01.2018
User Anonymous

Cooler Bericht. Habe diesen zwar bloss überflogen, werde mir diesen aber noch näher zu Gemüte führen.

Gerne mehr solche berichte. Als ambitionierter Hobbyfotograf kann man immer wieder etwas lernen.

25.01.2018
User mc_si

Klasse Artikel! Vor allem merkt man Dir die Freude dabei an und jeder sieht, dass gute Shots selten einfach geknipst werden, sondern sich (mit Bedacht) entwickeln.
Neben guter Belichtung und zahlreichen Einstellungen finde ich folgendes wichtig:
den Bildausschnitt.

25.01.2018
User l.mont

Underexposed, next time you might want to experiment more with the shutter speed :)

27.01.2018
User Dominik Bärlocher

Alright, I'll try. So I should set it to "longer", yes? Because something tells me I'm not done with photographing little bottles of oil. Or beer bottles. Because why not.

29.01.2018
User l.mont

indeed, especially with a "product" such as this, always be mindful of the exposure of the "main element" of the picture. In this case you surely want to showcase the bottle and the sticker it has on the front, for this reason you want for the cool sticker to be correctly exposed. a simple trick would be to check if the white in the tag is also bright and white in the picture, if it's dark it's time to have a longer exposure or opening up the Fstop(but it seem already wide open) or increase ISO

30.01.2018
Answer
User gftdesign

1/5) es ist tatsächlich so, dass «kreatives Ausprobieren» zu guten Resultaten führen wird/kann - es gibt kein wirklich allgemein gültiges Standard-Setup. Ich bin auch hin und wieder in der Situation, Produktfotos zu machen (übrigens auch mit einer Alpha 7).

31.01.2018
User gftdesign

2/5) meist habe ich wenig Zeit und Platz, und ich suchte nach einer schnellen kompakten (und günstigen) Lösung. Aktuell verwende ich 2 Manfrotto «Lumimuse» LED-Leuchten (8 LED’s, 4 Helligkeitsstufen) die ich auf Pixi Mini-Stative vom gleichen Hersteller geschraubt habe

31.01.2018
User gftdesign

3/5) das ist übrigens keine Werbung - ich arbeite nicht für Manfrotto, habe aber bei meiner Suche nix Vergleichbares gefunden. Die Leuchten sind sehr hochwertig und kompakt (damit ich sie auch im Foto-Rucksack mitnehmen kann), die Akkus halten extrem lange, auch die Stative brauchen keinen Platz.

31.01.2018
User gftdesign

4/5) dafür ist dieses «System» superflexibel platzierbar und in alle Richtungen positionierbar. Oft setze ich eine Leuchte als «Backlight» ein, um harte Schattenwürfe zu reduzieren. Und ja, obwohl irgendwie unbeliebt: es lohnt sich, sich mit den Möglichkeiten des …

31.01.2018
User gftdesign

5/5) … Blitzgerätes als zusätzliche Lichtquelle auseinanderzusetzen! Ich arbeite meist mit niedriger Helligkeitsstufe und kann indirekt (via Decke, mit vorgehängtem Diffusor) mehr weiches Licht in die Szene bringen, was gerade bei Glas für schöne Glanzeffekte sorgt!

31.01.2018
User Lukastheonly

Ehrlich gesagt, mir gefällt das kalte Licht auf der Etikette gar nicht. Irgend wie gefällt mir der "proof of concept" fast besser als das finale Bild. Denn die Schatten sind viel intensiver und ziehen zwei Linien welche direkt auf das Objekt verlaufen.

09.02.2018
User Paul k.

Nur die gut beleuchtete Flasche auszuschneiden wäre ja zu aufwendig gewesen ;) Toller Artikel!

24.01.2018
User Dominik Bärlocher

Ist mir während meiner ganzen Foto-Session gar nicht in den Sinn gekommen. Ausserdem wäre das etwas Betrug am Experiment, nicht?

25.01.2018
User A_B_C_D

@Paul K. gibt schon genug gephotoshopde Bilder auf der Welt, da muss es auch mal ein paar echt dabei sein :D PS: Nicht mal die Möbelkatalog Bilder sind echt.

25.01.2018
Answer
User Anonymous

Spitze!

25.01.2018
User Softloader

Hallo Digitec,

ziemlich schwach dass ihr den "Legal, Illegal? Scheissegal" Artikel nun doch entfernt habt. Hat Euch ein Partner nun zuletzt dazu gezwungen oder hatte eine Medienstelle vor einen Artikel zu schreiben?

27.01.2018
User Anonymous

Boh, stimmt, weg ist er. Irgendwie der Community (die man ja sooooo schätzt..) nicht fair. Ich habe mich konstruktiv (echt!) an der Diskussion beteiligt. Meine Kommentar sind jetzt auch weg. Ein Kommentar dazu wäre ja schon ganz nett....

02.02.2018
User fabian_sigrist

Ist wieder online seit heute.

29.08.2018
Answer