Les premiers plants poussent dans un sol lunaire vieux de plusieurs décennies
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Les premiers plants poussent dans un sol lunaire vieux de plusieurs décennies

Spektrum der Wissenschaft
Heidelberg, le 18.05.2022

Le premier pas vers une serre sur la lune a été franchi : des chercheurs ont réussi à faire pousser des plantes dans de la terre lunaire. Bien que les jeunes pousses aient visiblement eu du mal à se développer dans ce matériau étranger, elles ont tout de même réussi à germer.

Le dernier vol habité vers la Lune a eu lieu en 1972 dans le cadre d'Apollo 17. Le programme Artemis de la NASA devrait enfin ramener des hommes sur le corps céleste proche de la Terre dans les années 2020. Une base lunaire est prévue, ainsi que des atterrissages annuels habités. Une question importante est de savoir si les conditions de vie sur le satellite de la Terre peuvent être améliorées par des plantations.

Pour tester si le sol lunaire peut abriter une vie végétale, Anna-Lisa Paul, Stephen Elardo et Robert Ferl de l'Université de Floride ont cultivé des spécimens d'arabette des champs (Arabidopsis thaliana) dans douze échantillons de sol extraterrestre et ont publié les résultats dans la revue spécialisée "Nature Communications Biology". Les échantillons provenaient des missions lunaires Apollo 11, 12 et 17 et étaient constitués de régolithe. Le régolithe est un mélange de roche broyée et de roche fondue solidifiée. Les chercheurs ont examiné si la croissance et l'expression génétique de ces germes différaient de celles qui avaient poussé dans 16 échantillons de cendres volcaniques provenant de la Terre. Ces cendres ont une taille de particules et une composition minérale similaires à celles du sol lunaire.

L'équipe a montré que la croissance était un défi pour les plantules : les plantes de régolithe lunaire se développaient lentement et avaient plus de racines atrophiées que les spécimens ayant poussé dans les cendres volcaniques. En outre, elles exprimaient des gènes indiquant un stress ionique - de la même manière que les plantes réagissent au sel, aux métaux et aux espèces d'oxygène réactif. Certains d'entre eux contenaient des pigments rougeâtres et noirs - des caractéristiques qui indiquent également un stress végétal. Ferl et ses collègues supposent que l'exposition du sol lunaire aux rayons cosmiques et au vent solaire, ainsi que la présence de petites particules de fer, déclenchent des réactions de stress chez les plantes et affectent leur développement.

Leur expérience montre que si le sol lunaire peut être utilisé pour la culture et l'expérimentation de plantes, il ne soutient pas la croissance aussi bien que les cendres volcaniques. Selon les auteurs, l'interaction entre les plantes et le régolithe lunaire doit être étudiée plus en détail afin de pouvoir un jour utiliser le satellite pour la plantation.

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Titelbild: Tyler Jones, UF/IFAS (Ausschnitt)

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