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The Meg versus logic and evolution theory

This action film promises the best of Jason Statham and prehistoric sharks. The film itself is entertaining but it falls flat when you pit it against science. What’s more exciting is the megalodon sharks in the film. Because let’s face it, in evolutionary terms The Meg makes no sense.

The film cuts to a little girl looking out of the window of the Chinese underwater base. She’s met with the cold eyes of a huge grey shark on the other side of the glass. It’s the megalodon, the biggest shark there ever was but it died out two million years ago. Now the monster is back and devouring everything in its wake: from beach bathers to submarine crews. But it has to come up against action hero Jason Statham.

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On paper, the film looks like a recipe for success. Just the idea of Jason Statham drop-kicking a shark is reason enough to buy cinema tickets. And a beer and popcorn to round off a perfect evening.

The problem is that in the actual film Jason Statham doesn’t end up drop-kicking any sharks. And there are loads of people in the film who aren’t Jason Statham and who babble on about some other stuff instead of drop-kicking something or someone. And then there’s the aggressive Chinese self-promotion in Hollywood films.

But what’s even worse is the interpretation of the screenwriters, Dean Georgaris, Jon Hoeber and Erich Hoeber. Why are there three screenwriters when the film is based on one book? Incidentally, the book excels where the film disappoints. That’s because Georgaris and the Hoebers know nothing about nature, evolution and reality. The author Steve Alten, on the other hand, gave thought to time and evolution.

A glimpse into the depths of the ocean

The plot of «The Meg» goes something like this: within the Mariana trench, which was thought to be the lowest point on Earth, there’s an even deeper section that is concealed by an impenetrable hydrogen sulfide cloud. As a result, this section has developed its own ecosystem over the course of millions of years. The creatures that live down there aren’t interested in hydrogen sulfide so they stay in complete darkness. That’s until the oceanographers from the Chinese underwater station come and penetrate the cloud.

They shine a light around the deep section of the trench and in doing so put a spotlight on everything that hadn’t seen the light of day for millions of years. Including the megalodon shark.

In the film, the Meg even eats helicopters

White and glowing

Sharks in the seas we know haven’t evolved any further for millions of years. But evolution wasn’t put on pause, because no living thing can fight the process of evolution. Over the course of generations, organisms adapt to their environment. For instance, Nepalese have lungs that cope better with thin air in the mountains.

Slow-worms stopped using their legs as they didn’t have much use for them any more. As you can see, evolution doesn’t just add features to an organism, it also takes them away if the need disappears.

Barreleyes, also known as spook fish, have transparent heads and eyes that are directed upwards

That’s what the megalodon in «The Meg» hasn’t come across. Essentially, the Meg looks like a big shark. Wrong. In the book, the Meg is snowy white and glowing. That’s down to evolution. Sharks are grey on their backs and white on their stomachs because they rarely swim with their bellies facing upwards. And pigmentation is nothing other than internal sun protection.

That’s also why pale people burn faster than those with darker skins. In the same vein, grey sharks use their pigmented skin to protect themselves from the sun. And deep sea fish such as barreleye fish that live 400 to 2,500 metres beneath the surface are partly or even completely transparent.

So it stands to reason that Steve Alten’s Meg is white. And the beast developed bioluminescence that let it light up in the dark. Natural light diffuses a great deal in deep sea. It helps to attract prey and enable communication between animals.

Interestingly, the process is dominated by two materials: luciferin, a light-producing substance and the enzyme luciferase. These materials are activated by the animal either on purpose or subconsciously and that’s why it lights up.

Animating an entire white shark and making it light up in the dark was too complex according to trivia on the film database IMDB. That’s why the megalodon ended up being grey. But that’s not what visual effects supervisor Adrian de Wet says in the special effects magazine VFXvoice:

The creature is described in the books as looking like a huge albino great white. However, that was really not what the director Jon Turteltaub wanted at all. He wanted something that looked prehistoric. And while it makes evolutionary sense for it to have ended up albino and blind after countless millennia in the total darkness of 10 km deep, Jon felt that that didn’t work for his vision. Instead he wanted it to look gnarled, textured, aggressive, moody, and dark – most definitely not a great white.
Adrian de Wet, VFXvoice

Can we have a bit of evolution now?

Even though the animators disregarded evolution for the most part, they did consider the fact that the Meg had to survive down there somehow. At the bottom of the ocean the water has less oxygen. In keeping with that, the film features the bothersome hydrogen sulfide clouds.

The director Jon Turteltaub was quoted in the film magazine Cinema Review as saying the production team were careful not to just make a big white shark even bigger. «We gave our Meg more gills than a shark would have because we conjectured that in the oxygen-poor environment at the bottom of the ocean, it might have evolved extra gills.»

But then the film goes against evolution again. In Steve Alten’s book the Meg only hunts at night because the old megalodon sharks lived and hunted in the darkest depths of the sea. This meant their eyes were accustomed to the pitch-black and were extremely sensitive to light.

But when you watch the film, you’ll see the megalodon munching through a beach on a bright sunny day.

The shark would explode anyway

These stories are all well and good but the Meg would burst like a balloon. Or at least, that’s what one theory claims. Their reasoning is that deep sea fish struggle to come up to the surface. While there are certain types of deep sea fish that can survive and are even healthy in shallow water, marine biologists had difficulty believing this was the case for the likes of the Meg. Swim bladders burst, cells destabilise and what looks like a lovely red sea cucumber under the water quickly turns into a red soup on the surface.

The creatures that would struggle the most are fish with a swim bladder or air bladder. In reality, this only refers to bony fish. Because if they didn’t have a swim bladder, they’d just sink. This organ fills with air and gives them stability in the water, including a stable diving depth.

When the fish breathes out, the swim bladder adapts, pushes out air or takes it in. All of that takes time. This means if the fish comes to the surface or dives too quickly, the air bladder expands uncontrollably with oxygen. This pushes the organs to the side, meaning the heart stops beating and the fish dies.

But sharks aren’t part of the bony fish family. They’re fish that have a skeleton made of cartilage rather than bone (cartilaginous fish). Sharks have to keep moving so as not to sink. They don’t even have any moving gills, just gill slits. These are used for taking in oxygen from the water but the liquid itself isn’t absorbed. The slits filter it out. But as soon as a shark stops moving, it starts to suffocate.

Just because sharks and megalodon don’t have swim bladders, this doesn’t mean they would get over a quick trip to the surface for a snack at the beach. Even a megalodon and other types of deep sea fish have oxygen in their blood. In other words, there’s a chance the megalodon would explode as it rose to the surface.

At the end of the day, the difference this would make to the film is minor: Jason Statham still wouldn’t have drop-kicked a shark and other people would still have talked nonsense and not kicked any sharks either.

On a personal note

I don’t do this often but the ocean and waters are important to me. Sharks are some of the creatures that get an awful reputation despite the fact they’re endangered. That’s why I like to support a charity called Shark Trust. The organisation uses education, research, campaigning, policies and direct action in an attempt to create a healthy and balanced marine ecosystem so sharks and other sea creatures can continue to live.

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Dominik Bärlocher, Zurich

  • Senior Editor
Journalist. Author. Hacker. A storyteller searching for boundaries, secrets and taboos – putting the world to paper. Not because I can but because I can’t not.

30 comments

3000 / 3000 characters

User ExcaliburCH

Mit einem Punkt bin ich im Artikel nicht ganz einverstanden. Die Färbung der Haie (oben grau und unten weiss/hell) hängt mit der Tarnung und wahrscheinlich nur bedingt mit dem Lichtschutz zusammen. Oben grau schützt sie vor Blicken von oben. Unten hell tarnt sie gegen den helleren Himmel. Zumindest wird das in Fachartikeln immer so dargestellt

13.12.2018
User dr3do

"Haie unter anderem auch, da sie nicht nur einen extrem schlechten Ruf geniessen, sondern auch noch vom Aussterben bedroht sind."
Danke. <3

"Dazu haben sie keine beweglichen Kiemen, sondern Kiemenschlitze. Diese saugen kein Wasser ein, aus dem der Fisch Sauerstoff zur Atmung gewinnt. Sie müssen es durch die Schlitze spülen. Sobald ein Hai anhält, erstickt er."
Deswegen verrecken sie auch so elendig, wenn man Ihnen die Flossen abschneidet und sie wieder zurück ins Wasser wirft.

14.12.2018
User georgmühle0

Echt jetzt, Hollywood film, Sinn oder Unsinn .....Popcornkino mehr nicht. Alles was von Hollywood kommt ist nur noch Hollywood drin. Der weiße Hai von 1975 ist zwar auch Hollywood "aber das alte Hollywood" und um einiges packender und das heute noch, nach 43 Jahren.

13.12.2018
User manveru0

@Dominik: Danke für den letzten Absatz "In eigener Sache"! Digitec könnte ja ein Promille des Umsatzes oder so dort spenden?

16.12.2018
User femaco

@Dominik: Ist jetzt der Film gut oder nicht? :)

13.12.2018
User PrahaBasler

also ich hab den Film gesehen, und mir hat er sehr gut gefallen. Wie meine Frau immer sagt, studier nicht zuviel rum sondern geniess es. Bei jedem Hollywood Film gibt es Szenen über die ich nicht studieren sollte :-) daher, Popcorn und have Fun, der Film ist cool !

13.12.2018
User Dominik Bärlocher

Kurzreview: is'okay. Trotz Mangel an Dropkicks seitens Stathams in Richtung Hai war ich recht unterhalten. Stellenweise auch einfach nur, weil ich mich über den Hai aufregen konnte.

13.12.2018
User alexatolaz

Ich stimme Bärlocher zu: Er war in Ordnung. Besser als ein durchschnittlicher Blockbuster, für Haifisch-fans definitiv interessant, wenn auch mit viel Nonsens drin, wie Dominik ja erläutert hat. Hirn abschalten, Story geniessen. In welchem anderen Film siehst du

***ACHTUNG SPOILER***

wie ein riesenhaifisch von einem zweiten, noch grösseren Riesenhaifisch gefressen wird? Eben.

13.12.2018
User Preacher2208

Ich fand den auch ganz nett...Aber mir war der Film zu blutleer :-D
Ganz unterhaltsam, aber nix das in die Geschichte eingehen wird.

13.12.2018
User PrahaBasler

Naja Statham wird auch nie ein Chuck Norris werden, der hätte den Hai nur mit seinem Blick getötet :D

17.12.2018
Answer
User bkeleanor

was zur hölle ist ein dropkick?

13.12.2018
User Wohlstandskind

en.wikipedia.org/wiki/Dropk...

13.12.2018
User noSuchUsername

Das ist der Kick, den du beim Lutschen eines doppelt-salzigen niederländischen Drop erfährst. Was das mit Jason Statham zu tun hat, weiss ich leider nicht.

13.12.2018
User bkeleanor

k also im wasser nicht anwendbar :-)

13.12.2018
Answer
User alexatolaz

Billiger abklatsch von Sharknado!

/s

13.12.2018
User Dezphere

Billiger als Sharknado geht doch gar nicht?!

13.12.2018
User ExcaliburCH

Doch... das geht.. Sharknado-Fortsetzungen ^^

01.01.2019
Answer
User eichof99

Film ist vielleicht eine 5/10. Kann man sich geben, Story mässig eher mau und kommt nicht an z.B. Deep Blue Sea heran.

14.12.2018
User marcovara2

solange die zugrunde liegende geschichte überraschend, bewegend/mitreissend, raffiniert, anspruchsvoll ist, finde ich evolutionäre oder sonstige filmfehler weniger schlimm (auch wenn sie mich teilweise trotzdem stören).
wenn ein film aber nur von special effects und einigen witzigen sprüchen lebt (dropkick hin oder her), ists nichts für mich. ich fahre seit jahren gut damit, um filme mit imdb-wertung unter ~6,5 einen bogen zu machen, was aber nicht heisst, dass das für jeden so passen muss.

18.12.2018
User P. Bollier

Also dafür dass dir Haie am Herzen liegen scheinst du nicht grade auf einem aktuellen Wissensstand zu sein (und damit meine ich 20. Jahrhundert). Viele Haiarten müssen NICHT IMMER schwimmen um nicht zu ersticken, darunter bspw. der Wobbegong, der Katzenhai oder der häufige Ammenhai. Aber die Tiere sind schon der Hammer! 😀

18.12.2018
User Arturion2006

Das wichtige ist doch dass ein Fisch erstickt wenn kein Wasser mehr durch die Kiemen fliesst. Der Autor hat das einfach mit seinen Worten ausgedrückt. Was ja nicht falsch ist. Zum Thema Film aber noch schnell: ich mag Filme in denen total unrealistische Sachen vorkommen. Wenn es dann aber so extrem und dumm und entgegen aller Gesetze der Physik vom Drehbuch abweicht verdirbt mir das total den Spass... Übrigens - das "neutrale Netz" das Terminator-Gehirns war zwar ein klassischer Fehlgriff in der Übersetzung, aber nur wenige haben es gemerkt. Ich fand es witzig, und der Film ist trotzdem Kult.

01.01.2019
Answer
User Anonymous

Evolutionär würde der Meg schon Sinn machen, da es ja auch 30M und grössere Wale gab. Vor kurzem hat man ja auch noch den Quastenflossler wieder entdeckt. Hat zwar nichts mit dem Meg zu tun aber der ist auch schon Millionenjahre hier auf der Erde. Nur weil irgendwelche Menschen eine Behauptung aufstellen ohne Beweise, heisst das noch lange nicht, dass es auch so ist. Aber er würde in 10km Tiefe definitiv nicht überleben. Komisch ist nur, dass man die ganzen Sharknado Filme als intelligent darstellt bei Digitec, sich aber hier über den Meg-Film auslässt. Macht irgendwie keine Sinn, denn die Sharknado Filme sind genauso langweilig und öde wie dieser Meg-Film. Wenn ich unterhalten werden möchte, dann bitte was richtiges. Kann auch komisch oder unrealistisch sein, wie Doctor Parnassus oder Jurassic World aber sollte immer passen und dabei die realität nicht ganz aus den Augen lassen.

20.12.2018
User JTR.ch

Hollywood Filme und Sinn? Schliesst sich das nicht schon zwangsläufig aus? Ich meine Sachen wie Physik lassen sich in Hollywood gar nicht mehr blicken, sonst müssten sie sich fremdschämen.

03.01.2019
User winona71

Im ernst jetzt? Hey... es tut mir leid euch das jetzt zu sagen, aber der das "Christkind" gibt es auch nicht....
ES IST DOCH NUR EIN FILM! ;))))))

14.12.2018
User Anonymous

Hallo Winona,
Leider ist es aber so das gerade die Hetzjagt auf Haie und die unmittelbare Berichterstattung über diese "Biester" wenn mal ausnahmsweise jemand gebissen wird, erst mit dem Film "der Weisse Hai" angefangen hat, vorher hat das niemanden intressiert. Es wird ja auch nicht jeder Nilpferdtoter in den Medien gemedet obwohl das viel mehr sind, aber jeder Haibiss schon obwohl dies extrem selten ist.
Die Wahrnehmung der Menschen verändert sich mit solchen Filmen und das ist das Schlimme daran.

18.12.2018
User Arturion2006

Also bisher hat noch niemand beweisen können dass es das Christkind nicht gibt... Ich denke es gibt sogar eine ganze Menge davon 😁

01.01.2019
Answer
User Anonymous

trumpenkrieger bärlocher von der fake-news verblödungsfront mit den echten alternativen fakten!

14.12.2018
User Arturion2006

Und deswegen bist Du auch Anonym, gell? Regst Du Dich auch auf wenn in China ein Sack Reis umfällt?

01.01.2019
Answer