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How to turn a server into a budget gaming PC

A gaming PC shouldn’t cost the earth or require you to morph into some kind of hardware guru. All it takes is a few simple steps and a bit of cash to turn your server into a proper gaming machine.

You can either DIY your own gaming PC or buy a ready-to-use version. The first option requires prior hardware knowledge, while the second costs significantly more depending on the model you choose.

Is there some kind of middle ground? One of my colleagues in the hardware department had the idea of jazzing up a cheap server on a budget and using very little DIY. Admittedly, when only you invest 600 Swiss francs, you won’t be able to play games in 4K. However, every game you do play in Full HD should give good enough images. And that’s without having to turn the graphic settings all the way down.

The casing is refreshingly space-saving.

Hardware

A compact Dell server serves as the basic framework for our project. The built-in processor is an Intel Xeon E3-1225 and with its 3.2 Ghz, it should be able to deliver enough performance for our use.

But when it came to the integrated graphics card and 4 GB RAM, it was a whole different kettle of fish. My solution was to build a GTX 1050 Ti and an additional 8 GB RAM module into our budget PC. Two identical modules would obviously have been better, but it still worked seamlessly and it turned out to be the cheapest option. To help the Dell switch on and work faster, I added an additional 120 GB-SSD, which was compatible with the 290 W power adapter.

The good news is, you hardly need any knowledge of hardware for the installation part. Carefully slot the graphics card into the blue PCI-E slot and add the RAM module to the ones already there. Make sure to use the same coloured slot as the colour on the module. Once you’ve done that the SSD obviously needs power, so link it to the mainboard with a SATA cable. If in doubt, use the pre-existing 1 TB hard drive to get your bearings.

The interior has already been cleared, so now it’s easy to install the graphics card and RAM module.

But before you can start gaming, you need to install a copy of Windows because as yet there is no operating system on the PC. Given there Dell machines aren’t fitted with disc drives, you’ll need a USB stick bootable with Windows.

Now let’s look at the games themselves. By this stage you should be able to use the server for gaming. I installed a few of the most common games and checked how they performed in 1920x1080 resolution. For most of the games I had the graphics settings on maximum and V-Sync off.

CS:GO

Min: 110 fps, Max: 220 fps, Av: 180 fps, set to Maximum

Counter-Strike: Global Offensive is always one of the most played games on Steam. As it has already been around for a few years, you don’t need a fancy machine for it to be compatible. The game doesn’t have an integrated benchmark, which is why I just used the FPS Benchmark Mod. It lets you have fun with image quality and anti-aliasing. However, once a smoke grenade explodes in the demo, the speed reduces to 27 pictures per second. You only seem to get such a big fps drop in this benchmark. In a normal game, for instance, I could throw as many smoke grenades as I wanted and the frame rate wouldn’t be affected. Basically, this PC can easily cope with you fighting a few terrorists or anti-terrorists.

Battlefield 1

Min: 45 fps, Max: 60 fps, Av: 50 fps, set to Maximum

Battlefield 1 is one of the best-looking games on the market, so we were happy to discover it could play on our machine. With all the settings on maximum, the fps varies between 45 and 60. It could even go higher if the 60Hz office monitor didn’t keep stalling. On a side note, DirectX 12 is slightly less stable than DirectX 11.

Doom

Min: 50 fps, Max: 78 fps, Av: 60 fps, set to Maximum with Vulkan

Like Battlefield 1, Doom is more than just a game with one of the most impressive graphics around at the moment. Both of these games also happen to be resource-friendly. All of the settings are as above, and using Vulkan API, the game still played smoothly.

Ghost Recon Wildlands

Min: 38 fps, Max: 58 fps, Av: 50 fps, set to Medium

Min: 31 fps, Max: 45 fps, Av: 40 fps, set to Very High

Ubisoft’s open-world playground also demands a fair amount from high-end PCs. So you can forget ultra now if you set much store by a decent frame rate. However, you can still play under 60 fps without any issues. With the preset on Medium, the game is a lot more visually appealing and runs fairly smoothly. On High, the image quality can be affected depending on the weather and how many opponents you have.

Fallout 4

Min: 40 fps, Max: 60 fps, Av: 50 fps, set to Maximum without Weapon Debris or HBAO+

Although the post-apocalypse doesn’t look particularly appealing, it does demand a fair bit of computer performance. The GTX 1050 Ti does a great job with Fallout 4. If you’re playing in the third person, it does require more fps. If you add Weapon Debris and HBAO+, the fps can drop under 40 at times. But even then it doesn’t stop you playing. In summary, if you like your frame rates high and effects to look good, you’re sure to enjoy Fallout 4.

How all the games fared

Tested using a GTX 1050 Ti in 1920x1080p with presets on maximum except for on Ghost Recon Wildlands.

A nimble machine with just one snag

As you can see, with a bit of help, the Dell manages to run most games on High to Maximum presets incredibly smoothly. For one or two of the games you’d probably have to turn the settings down. But all in all, you get a lot of performance for your money. As for the set-up phase, it didn’t grow legs and require more work than expected.

In fact, doing it this way worked out a bit cheaper than buying a whole new system. It goes without saying that the PC also works well with multimedia applications, not least because of the Xeon processor. However, there is one snag.

When I tried to build in a stronger power supply so I could connect a GTX 1060, I realised the inbuilt mainboard didn’t have the right plug. Rather than letting you attach 24-pin and 20-pin plugs that any power supply worth its money would, this one was only compatible with the 4-pin and 8-pin variety.

In the end, I had to use an adapter. You can get hold of these online, but I can’t wholeheartedly recommend them. The reason being there is no guarantee the board will work with the additional wattage. This is why you can really only upgrade your system so far.

However, what this experiment showed is that in almost no time at all you can turn a Dell server into a great little PC, easily able to play almost all current games.

These are the parts we used in our budget PC. At 600 Swiss francs, it was significantly less than buying a comparable system brand new.

PowerEdge T20 - 20-3708 (Intel Xeon E3-1225 v3, 4GB, 1000GB, 3.5")
Dell PowerEdge T20 - 20-3708 (Intel Xeon E3-1225 v3, 4GB, 1000GB, 3.5")
Der PowerEdge T20 Server überzeugt mit umfangreicher interner Massenspeicherkapazität und starker Leistung.
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If you need an operating system, we recommend

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But if all that sounds like too much hard work, there’s always

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Philipp Rüegg

Being the game and gadget geek that I am, working at digitec and Galaxus makes me feel like a kid in a candy shop – but it does take its toll on my wallet. I enjoy dabbling with my PC in Tim Taylor fashion, hoping to get more power out of it. I also like getting on my full suspension mountain bike in search of some nice trails. My thirst for culture is generally quenched with a couple of cold ones and deep conversations at the mostly frustrating games of FC Winterthur.

43 comments

User Dave1212

Kleine Anmerkung:
Cs:go heisst "Counter Strike; Global Offensive" und nicht "Global Operation"

28.06.2017
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User Philipp Rüegg

Peinlich, peinlich 😳 was hatte ich da wohl im Kopf? 😃

28.06.2017
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User Fabioking55

Dickes Lob! Ich hab ich echt schon viele Artikel von euch und auch dir gelesen, aber dieser gefällt mir besonders! weiter so :)

29.06.2017
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User fabianscherrer

"ein eSata-Kabel"
Seriously? für eine interne SSD?

28.06.2017
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User Philipp Rüegg

Ignorier das e 😉

28.06.2017
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User DaeStoff

Jemanden der einen 4GB ram stick mit einem 8GB stick kombiniert hab ich auch noch nie gesehen. Da würd ich lieber auf Nummer sicher gehen und 2*4GB verbauen.

28.06.2017
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User Philipp Rüegg

Das hätte ich in der Tat noch erwähnen können. Idealer ist sicher, wenn man 2 gleiche Steine einbaut. Aber ich wollte einfach eine möglichst günstige Lösung aufzeigen und normalerweise kommt es auch mit unterschiedlich grossen RAM-Modulen nicht mehr zu Problemen.

28.06.2017
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User m.windu

Ich habe noch nie gesehen, dass jemand ein Modul "Stick" nennt :D. Das stelle ich mir unter Stick vor: Disk2go USB-Stick NANO (16GB, USB 2.0)

28.06.2017
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User Philipp Rüegg

Riegel find ich auch besser, da denk ich immer an Schokoriegel namnamnam 😜

28.06.2017
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User almik_mc

Zum Thema Gaming-Server-Rig gibts auch auf Youtube viele Interessante Beiträge. Auch der gute alte Linus hat schon was ähnliches gemacht:
youtube.com/watch?v=epIlB49...

Auch interessant:
youtube.com/watch?v=EdNgrBJ...
youtube.com/watch?v=6b-01q0...

28.06.2017
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User swissjuan

Nein Linus hat es viel besser gemacht. Hier will man uns einfach einen minderwertigen Dell "Server" andrehen der niemand will.

29.06.2017
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User rem3_1415926

Interessant, ich hab vor einpaar Monaten sowas ähnliches gemacht; bei meinem HP Desktop PC von 2009 (damals ca. 1000.-). Erstmal 2x4 GB RAM zu den 2x2 Hinzugefügt, später dann das Netzteil ersetzt und eine GTX 660, die ein Kollege mir gratis gab, statt der ursprünglichen GT 230 eingebaut.

28.06.2017
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User rem3_1415926

Lief wunderbar. Mittlerweilen habe ich allerdings MB und CPU inkl Kühler ausgetauscht, den RAM zwangsläufig auf DDR4 geupdatet und eine SSD hinzugefügt.Und das Case gewechselt.Kostete zwar einiges mehr, aber dafür habe ich jetzt quasi einen komplett neuen PC. Die einzigen originalen Teile sind HDD (jetzt als sekundäres Laufwerk), DVD Leser/Brenner und Kartenleser.
Ich habe nicht vor, jemals einen ganzen, neuen PC am Stück zu kaufen...
Als nächstes kommen dann wohl Win10 und eine neue Grafikkarte

28.06.2017
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User MakeAppsNotWar

Was'n das für ein Server? Zum Speichern ist 1 Terra ja nix und zum berechnen ist er auch ned so stark?!

29.06.2017
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User mnemocron

Kommt ganz drauf an, wozu man den beutzt. Ich habe vor 'nem Jahr von einem Raspberry Pi zu einem Eigenbau-Server mit Pentium G3258 / 128GB 850 Pro / 4GB RAM gewechselt. Als Host für mehrere kleine Webseiten + ein paar Bots und als Netzlaufwerk taugt der allemal.

29.06.2017
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User jeevanandk

Für so eine kleine Firma als AD/Druckserver evtl mit separatem NAS, restliche IT als SaaS reicht das. Habe fast die gleiche CPU im MicroServer Gen8.

03.07.2017
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User TheRev

Naja hierbei von "Server" zu sprechen ist meiner Meinung nach zumindest im Professionellen Bereich Schwachsinn. Da ohne Red. Netzteil etc. ist es für mich bloss eine bessere Workstation. Gibt ja keine Ausfallsicherheiten welche bei einem Server zwingend nötig sind :)

29.06.2017
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User Makeno

Wie sieht das mit dem Lärm aus? Leise zu sein ist ja nicht gerade oberstes Ziel von Servern.

29.06.2017
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User Philipp Rüegg

Hab mich leider nicht explizit drauf geachtet, aber mir ist definitiv kein Lärm aufgefallen, als ich die verschiedenen Spiele getestet habe. Und die CPU war dabei teilweise auf 100% Last. Die Graka scheint auch ziemlich leise zu sein.

29.06.2017
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User mankli85

KVR16N11 ist kein ECC RAM, funktioniert der überhaupt?

29.06.2017
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User adem.ismaili

Ja das Funktioniert. Ein Xeon unterstützt ECC, sprich es muss kein ECC RAM sein.

29.06.2017
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User Elia Salerno

Naja... Eine tolle idee, lohnt sich aber mit gebraucht Teilen viel mehr, aber davon mal abgesehen. Man fährt mit einem Pentium G4560, günstigem mainboard, besserem Case und viel besserem Netzteil das für Upgrades mehr Luft nach oben hat (natürlich noch eine Festplatte) besser und einwenig günstiger.

30.06.2017
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User LeTueurJaune

ça fait rire quand vous disiez " Le bloc d’alimentation de 290 W est suffisant " déjà une GTX 1050 Ti selon les recommandation de Nvidia est de 300W minimum !

Donc l'alimentation est faible, il faut au moins 450w minimum pour être sur avec le pc que vous avez pris !

04.07.2017
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User Gabicheminimal

C'est que tu n'as aucune conscience de la consommation de l'ordinateur.
Car le E3-1225 V3 consomme 84w, et la carte graphique moins de 75w.
Donc il reste encore laaaaaaargement de la marge pour le restant de l'ordinateur.
Oui, 290w suffisent.

04.07.2017
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User LeTueurJaune

Autant pour moi

04.07.2017
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User LaurentConrad

Hey ich hab ne frage
Welches Mainboard ist in diesem PC verbaut?
Würde es gerne wissen um es mit einem anderem/besserem auszutauschen, damit ich ihn aufrüsten / nachbauen kann.
Danke für jede Antwort

10.07.2017
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User LaurentConrad

Hey ischs ned so, dass das mit em Mainboard ned stimmt
S Mainboard nimmt nur so vil Strom wies brucht und d spannig blibt glich wenn mers richtig polet

10.07.2017
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User Philipp Rüegg

Hab ich noch mal abgeklärt und du hast Recht. Sollte keine Rolle spielen. Habs im Text angepasst

10.07.2017
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User 321VV123

Hallo, ein interessanter Artikel, gute Idee - aber gehört zu einem guten Game, genau wie zu einem guten Film nicht auch entsprechend guter Sound? Lösung hier?
(wichtig: kein Ton über DisplayPort!)

11.07.2017
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User Meteora123

Dieses zusammengewürfelte etwas ist alles aber bestimmt KEIN gaming PC, sorry.

29.06.2017
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User Lomat4000

Warum soll das kein Gaming PC sein? Weil er keine GTX 1080 ti hat? Kannst du dich bitte genauer ausdrücken.

29.06.2017
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User schamon2

Die SSD ist doch brutal unnötig, wer merkt schon ob der PC 1 sec schneller startet oder nicht? Windows 10 startet so oder so bereits extrem schnell + der PC eines wahren Gamers ist nie ausgeschaltet. ;-)

28.06.2017
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User Lomat4000

Der Unterschied ist gigantisch. Die SSD macht sich definitiv bemerkbar. Eine HDD ist maximal halb so schnell.

28.06.2017
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User rayc1977

Konkret: Bei einem Lenovo Yoga 500 (mit HDD ausgeliefert) macht das ca 2 Minuten aus.

28.06.2017
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User Dzseki1991

SSD brutal unnötig? Dachte ich auch... bis ich den ersten Samsuns SSD mit 64GB damals für etwa 300.- gekauft habe. Seit dem nur noch SSD's :)

28.06.2017
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User almik_mc

Eine SSD kann im Vergleich zu einer normalen HDD (im Alltagsgebrauch) noch so einiges kompensieren und macht auch in die Jahre gekommene Systeme nochmals für eine ganze Weile benutzbar.
Bei meinem Ur-Gamer-PC Eigenbau (ca. 8 Jahre alt) hat der Einbau einer SSD die Startup-Zeit von ca. 4:30 auf 23 Sekunden reduziert.
Vom nervigen Rattern und Knattern von klassischen HDD's gar nicht erst zu sprechen...

28.06.2017
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User Anonymous

Wie gesagt wurde: geräuschlos, schnellere Übertragungsraten, schnellere Latenzzeiten. Bei älteren Windows-Installationen mit x installierten Programmen, wo der Schreib-/Lesekopf der HDD erstmal hin und her springen muss, merkt man das enorm.
Ich werde bestimmt nicht mehr eine HDD als Systemplatte verwenden, noch empfehlen.

Der PC startet nicht 1 Sec schneller, sondern braucht ein Bruchteil der Startzeit mit Festplatte. Programme, Dateien, Games etc. sind übrigens auch schneller.

29.06.2017
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